Op-Ed: Bakersfield Needs to Divest from Police and Invest in Communities of Color (traducido en español abajo)

By PBB Member Cass Sheppard

Spanish Translation by PBB Member Yoceline Noemi

Last summer’s protests for Black lives resurfaced the dire need for America to rethink its policing practices and to address the harm policing has caused in Black and Brown communities. Kern County is no exception. 

 In 2015, Kern County police killed more people per capita than any other county in America (Laughland & Swaine, 2015). The California Department of Justice conducted a probe into the Kern County Sheriff’s Office as well as the Bakersfield Police Department from 2016 to 2021. The KCSO reached a settlement with the DOJ, but there is no word on whether or not the state will sue BPD. The investigation found that the departments committed “violations ranging from excessive use of force to unreasonable stops and seizures (Small, 2021).” The city has not made a comment yet on the matter and has only met in closed door sessions, keeping the public out of the conversation. Additionally, the City Council has repeatedly ignored community members’ calls, namely People’s Budget Bako, to rework the current city budget. The People’s Budget divests from police and prioritizes the needs and security of disenfranchised communities. These ideas are not new, and other cities around the country are taking similar action. 

 Ithaca, New York recently unanimously passed a resolution that reimagines public safety. This resolution will dissolve the current police department and rebuild a new “Department of Community Solutions and Public Safety”. The central focus is to minimize the public’s interactions with armed police officers by creating an unarmed “Community Solution Worker” position, who will be “well trained in de-escalation and service delivery (Lowery, 2021).” Mental health calls will be taken by a unit of social workers. There are additional recommendations within the resolution, such as retiring the city’s SWAT tactical vehicle and turning it into an emergency command center for the county’s emergency response department (Lamb, 2021). However, this is just the beginning, and members of the Ithaca City Council have called the resolution a “living document” which will continue to evolve as the community brings feedback. This is just one example of an American city taking steps to adequately respond to public safety needs in their community, one that Kern County and Bakersfield can and should learn from. 

 The budget being considered by the Bakersfield City Council and Mayor Goh for this fiscal year allocates 43% of general funds to the police which amounts to 133.3 million dollars. Whereas economic and community development only makes up 3.3% of the city’s budget, 22 million dollars. This discrepancy is appalling and shows that the city does not care to invest in actual measures of public safety and community development and has ignored the calls from constituents to make those investments.

  People’s Budget Bako has proposed a community-oriented budget that prioritizes racial equity policies and plans, youth developmental and educational services, public health (mental and behavioral health), housing and homeless services, building Black economic equity, and violence prevention (non-policing). 

 The City of Bakersfield needs to listen to its community members and take steps to aid its constituents, not continue to invest in harm against them. These are our tax dollars that are being spent on violence against Black, Indigenous, other POC (people of color) and poor communities.  It is time the people have a say in where our money is spent. It is time the city addresses the harm that policing has caused here by divesting from BPD and investing in the communities harmed by the department’s violence. 

 For more information about People’s Budget Bako go to: https://peoplesbudgetbako.com

References:

 Lamb, A. (2021, April 5). City of Ithaca Unanimously Passes “Reimagining Public Safety” Resolution. The Ithaca Voice. https://ithacavoice.com/2021/04/city-of-ithaca-unanimously-passes-reimagining-public-safety-resolution/. 

Lowery, W. (2021, February 22). The Most Ambitious Effort Yet to Reform Policing May Be Happening In Ithaca, New York. GQ. https://www.gq.com/story/ithaca-mayor-svante-myrick-police-reform. 

Small, M. (2021, April 1). California Department of Justice Investigates Bakersfield Police Department. KGET 17. https://www.kget.com/news/local-news/california-department-of-justice-investigates-bakersfield-police-department/. 

Swaine, J., & Laughland, O. (2015, December 1). The County: The Story of America’s Deadliest Police. The Guardian. https://www.theguardian.com/us-news/2015/dec/01/the-county-kern-county-deadliest-police-killings. 

Bakersfield Necesita Desinvertir de la Policía e Invertir en Comunidades de Color

Las protestas del verano pasado por las vidas Negras resurgieron la extrema necesidad de que Estados Unidos reconsidere sus prácticas policiales y aborde el daño que la policía ha causado en las comunidades Negras y Marrones. El condado de Kern no es una excepción.

En 2015, la policía del condado de Kern mató a más personas per cápita que cualquier otro condado en Estados Unidos (Laughland & Swaine, 2015). El Departamento de Justicia de California llevó a cabo una investigación sobre la Oficina del Sheriff del Condado de Kern (KCSO), así como el Departamento de Policía de Bakersfield (BPD) de 2016 a 2021. La KCSO llegó a un acuerdo con el Departamento de Justicia, pero no hay ninguna palabra sobre si el estado demandará o no a BPD. La investigación encontró que los departamentos cometieron “violaciones que van desde el uso excesivo de la fuerza hasta paradas e incautaciones irrazonables” (Small, 2021). La ciudad aún no ha hecho un comentario sobre el asunto y solo se ha reunido en sesiones a puerta cerrada, manteniendo al público fuera de la conversación. Además, el Concejo Municipal ha ignorado repetidamente los llamados de los miembros de la comunidad, a saber, People’s Budget Bako, para reelaborar el presupuesto actual de la ciudad. El Presupuesto del Pueblo de Bakersfield se deshace de la policía y prioriza las necesidades y la seguridad de las comunidades privadas de derechos. Estas ideas no son nuevas, y otras ciudades del país están tomando medidas similares.  

Ithaca, Nueva York aprobó recientemente por unanimidad una resolución que reimagina la seguridad pública. Esta resolución disolverá el actual departamento de policía y reconstruirá un nuevo “Departamento de Soluciones Comunitarias y Seguridad Pública”. El enfoque central es minimizar las interacciones del público con los oficiales de policía armados mediante la creación de un puesto de “Trabajador de solución comunitaria” desarmado, que estará “bien capacitado en la desescalada y la prestación de servicios (Lowery, 2021)”. Las llamadas de salud mental serán tomadas por una unidad de trabajadores sociales. Hay recomendaciones adicionales dentro de la resolución, como retirar el vehículo táctico SWAT de la ciudad y convertirlo en un centro de comando de emergencia para el departamento de respuesta a emergencias del condado (Lamb, 2021). Sin embargo, esto es solo el comienzo, y los miembros del Concejo Municipal de Ítaca han llamado a la resolución un “documento vivo” que continuará evolucionando a medida que la comunidad traiga retroalimentación. Este es solo un ejemplo de una ciudad estadounidense que toma medidas para responder adecuadamente a las necesidades de seguridad pública en su comunidad, una de las que el Condado de Kern y Bakersfield pueden y deben aprender.  El presupuesto que está considerando el Concejo Municipal de Bakersfield y el alcalde Goh para este año fiscal asigna el 43% de los fondos generales a la policía, lo que asciende a 133.3 millones de dólares. Mientras que el desarrollo económico y comunitario solo representa el 3.3% del presupuesto de la ciudad, 22 millones de dólares. Esta discrepancia es terrible y muestra que a la ciudad no le importa invertir en medidas reales de seguridad pública y desarrollo comunitario y ha ignorado los llamados de los electores para hacer esas inversiones.

People’s Budget Bako ha propuesto un presupuesto orientado a la comunidad que prioriza las políticas y planes de equidad racial, los servicios educativos y de desarrollo juvenil, la salud pública (salud mental y conductual), los servicios de vivienda y de personas sin hogar, la construcción de la equidad económica de los negros y la prevención de la violencia (no policial).

La ciudad de Bakersfield necesita escuchar a los miembros de su comunidad y tomar medidas para ayudar a sus electores, no continuar invirtiendo en daños contra ellos. Estos son nuestros dólares de impuestos que se están gastando en la violencia contra las comunidades Negras, Indígenas, otras POC (personas de color) y comunidades pobres. Ya es hora de que los ciudadanos tengan algo que decir sobre dónde se gasta nuestro dinero. Es hora de que la ciudad aborde el daño que la policía ha causado aquí al desinvertir de BPD e invertir en las comunidades perjudicadas por la violencia del departamento. 

Para obtener más información sobre People’s Budget Bako, visite: https://peoplesbudgetbako.com 

Lista de Referencias:

 Lamb, A. (2021, April 5). City of Ithaca Unanimously Passes “Reimagining Public Safety” Resolution. The Ithaca Voice. https://ithacavoice.com/2021/04/city-of-ithaca-unanimously-passes-reimagining-public-safety-resolution/. 

Lowery, W. (2021, February 22). The Most Ambitious Effort Yet to Reform Policing May Be Happening In Ithaca, New York. GQ. https://www.gq.com/story/ithaca-mayor-svante-myrick-police-reform. 

Small, M. (2021, April 1). California Department of Justice Investigates Bakersfield Police Department. KGET 17. https://www.kget.com/news/local-news/california-department-of-justice-investigates-bakersfield-police-department/. Swaine, J., & Laughland, O. (2015, December 1). The County: The Story of America’s Deadliest Police. The Guardian. https://www.theguardian.com/us-news/2015/dec/01/the-county-kern-county-deadliest-police-killings.

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